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美国内包崛起 发表评论(0) 编辑词条

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美国制造业内包崛起编辑本段回目录

通用电气实施境外生产战略多年, 如今正将其许多远离总部的电器制造业务迁回本土。这样的做法并非它独有。美国工业的持续回归尚处起步阶段便已惊人,本文就此探究个中原由。

通用电气位于肯塔基州路易斯维尔市的电器工业园远近闻名。过去十年的大部分时间,那里似乎不太像是能展现美国制造业雄厚实力的纪念丰碑,更像是座悼念馆。

如此庞大的工业园区看似格外与强大的实力毫不相干。六座厂房整齐划一地排列,每座都有一个大型的郊区购物中心那么大。厂房前的停车场一英里长,并且设有交通灯,用来管制倒班时曾出现的交通混乱。但在2011年,园区内的雇员人数还不及其鼎盛时期的十分之一。绝大多数停车场是空的,交通灯也就弃而无用了。

1951年,通用电气设计这个工业园区时,公司的雄心壮志与这块场地一样宏大。与其说通用电气建造了一家电器工厂,不如说创立了一座电器之城。最初规划时,园区内只设计了五个厂房,后来又增加了一个。早期还有自己的专用发电厂、消防部门及首台工厂专用的电脑。工业园区非常大,甚至因此拥有了自己的邮政编码:40225。公司的家电部门总部就设在这里,几乎所有电器都在这儿生产。

1955年,电器工业园已有1.6万名工人。到了20世纪60年代,第六座厂房已经建成,每周六座厂房合计生产6万台家电。这个工业园推动了美国消费经济快速增长。

此后通用电气电器工业园的弧形线发展轨迹已经众所周知。整个60年代,这里的用工人数持续增长。但在该园区投入使用20年之后的1973年,员工总数就达到了2.3万人这一历史最高点。到1984年,电器工业园内的员工甚至比1955年的人数还少。90年代初期,劳动力竞争激烈,通用电气的偶像级首席执行官杰克·韦尔奇表示,这个工业园可能会在2003年关闭。2008年,通用电气的时任首席执行官杰弗里·伊梅尔特试图卖掉所有的电器业务,其中包括电器工业园。但由于全球经济低迷,公司找不到买家。2011年,电器生产部的在职员工人数降至1863人,为历史最低水平。至此,家电工业园发展历程中已两度沉浮。

然而今年,随着失业工人近来周期性返岗,开始出现一些带来希望的现象。它们令人费解,仅以经济大萧条的逐渐消退无法解释。2月10日,电器工业园2号厂房内一条全新的装配线开动了。它几乎沉睡了14年之久,现在主要用于生产低能耗的高端热水器。这是55年来在工业园内的首条崭新生产线。投产的热水器此前曾在一家中国工厂签约定制生产。

仅仅39天后,就在3月20日,5号厂房的装配线也投入运行,这是工业园区内第二条新装配线,用于生产高端法式门冰箱。最高级的冰箱可以感知放在纯净水水龙头下的容器尺寸,容器装满水时可自动关闭水龙头。这些最新款冰箱几年来一直在墨西哥生产。

3号厂房在建的另一装配线预备2013年初投入使用,将生产一款新型的不锈钢洗碗机。1号楼将利用一条装配线生产新潮的前置式洗碗机,它正适合美国人钟爱的烘干机。通用电气之前还从没生产过在美国这类产品。而家电工业园已经拥有新的塑料制造设备加工这些电器,包括一些简单的部件,如洗碗机里包着塑料皮的电线支架。

此次复兴期间,通用电气首席执行官伊梅尔特发布了惊人的声明。刊登在3月《哈佛商业评论》上的这份声明中,他宣布:“对通用电气来说,外包的商业模式大多即将过时”。距离伊梅尔特试图卖掉电器工业园才过了四年。他当时认为,这个工业园是一个遗迹,属于通用电气已经跨越的一个时代。而现在,他又花了大约8亿美元让工业园起死回生。今年9月的一次公共活动中,伊梅尔特说:“我为家电工业园投入资金不是因为在做善事。我那么做是因为,我认为我们在这儿能生产能赚到更多的钱。”

伊梅尔特不只改变了行动方向,他已经彻头彻尾地转变。

到底发生了什么?不要说十年或二十年前,仅在五年前,关于全球经济还有一种毋庸置疑的想法,认为除了汉堡这种快餐食品,其他东西都不可能在美国大批生产。如今,美国龙头制造企业的首席执行官称,电器工业园没有过时,外包产业才过时了。

为什么会突然产生一种不可抗拒的商业意识,不仅要在电器工业园制造洗碗机,还在这里生产洗碗机的架子?

20世纪60年代,我们现在所处的消费品世界当时还繁荣昌盛,哈佛大学经济学家雷蒙德·弗农就提出了产品生命周期理论。这一理论以其卓越的远见,预测了20年后的全球商品生产。弗农写道,由于雄厚的经济和技术实力,美国将具有制造高价值新品的优势。首先,工程师、装配工、营销人员的工作彼此联系紧密,与消费者也密切相关,这一切合情合理,因为能够更好地获得快速反馈,并且适当调整产品设计和生产。随着市场发展,这些产品会标准化,生产会扩张到富有国家,竞争也会随之出现。这些产品最终会完全成熟,产地将从富有国家转移到低收入国家。在竞争激烈时,成本将成为首要问题。而且,由于这种成熟商品的制造和市场推广方法为人熟知,所以不会有什么理由在美国继续生产。

多年来,弗农的理论一再被证实。例如阿曼娜冰箱厂引进的第一台台面微波炉Radarange。它是阿曼娜1967年在爱荷华州的冰箱厂制造的,售价495美元。而今天你可以在沃尔玛超市以49美元购得一台微波炉,这个价格相当于1967年的7美元。在沃尔玛,你会看见各式各样牌子与种类的微波炉。它们从美国以外的地方别处运来。在那里,工人的时薪历来以美分计算,而非美元。

伊梅尔特称:“对通用电气而言,外包这种商业模式即将过时。”

但是,20世纪90年代末发生的一些事缩短了产品的生产周期。廉价的中国劳动力当时已经充斥全球市场。即使在2000年,中国工厂的工人时薪通常为52美分。美国以外地区招聘20到30个工人的时薪相当于美国通用电气家电工业园一个工人的时薪。由于通讯和信息技术进步以及持续贸易自由化,许多公司直接跳到弗农周期的最后一部分:全球化生产已然“天衣无缝”。设计和销售不在同一个国家,而生产从一开始就在与前两者相隔半个地球的另一边进行,这是有理可循的。

从美国的就业数据中可以看出这种转变。制造业的就业人数在1979年达到了顶峰,为1900万人。在接下来的二十年里就业人数慢慢地下滑。这期间,不断增长的劳动力需求以及美国本土持续引进新品基本上抵消了境外生产和稳步采用节省劳动力技术的影响。然而,自2000年起,制造业的就业率急剧下降。美国在2000到2010年间失去工厂就业岗位的速度比1980到2000年间快了七倍。

直到最近,这种趋势便看起来已经势不可挡,大肆鼓吹的制造业就业增长也有着重要意义,因为这样一来,经济萧条的深渊看似容易填平。在2010年1月和2012年9月间的就业低谷仅创造了50万工厂岗位,与失去的近600万个工厂岗位相比真是微不足道。乍一看,这类增长很大一部分可能不外乎是萧条时期失业人员的自然回归,但回流终究有限。

然而,在通用电气与美国其他地方的制造领域所发生的一切向我们展示了一个与众不同且更乐观的局面。它暗示着,弗农产业循环链的曲线也许会再次改变。这次改变的方式在某种程度上有利于美国工业,也会使美国经济在未来几年里获益匪浅。

GeoSpring牌热水器是刚从中国迁回路易斯维尔市生产的产品。它有点像星球大战里的机器人R2-D2,不过更高挑、更苗条。这种热水器主体长,呈灰色,头部的灰色或亮红色顶截面短小,那里还带有一块触屏控制面板。

它的奇妙之处在头部位置,通用电气公司在那上面安放了一个小热水泵。这种GeoSpring牌热水器从空气中抽取热量,帮助把水加热。因此,GeoSpring的耗电量比传统的热水器少约60%。你还可以用苹果手机来控制它。

GeoSpring热水器和我们预计的产品一样,将飘洋过海从中国运来。它的组装材料不过就是:一卷钢管、一些管线和加热元件、一块电路板、一层漆和一个纸板箱。通用电气公司在销售GeoSpring热水器的头两年半里,正是在它的诞生地中国出售。

在通用电气电器工业园,多年来,这种先在本土设计然后外包国外生产的模式已经普及。GeoSpring热水器对通用电气公司来说是利弊兼有。GeoSpring热水器是成熟产品的一次创新,也是外包产品。从一开始,它似乎节约了大量成本。然而,由中国制造也有可能面临被"山寨"的风险。因此,在2009年,即使GeoSpring热水器在中国大量生产,家电工业园的工作人员还是计划转回美国生产。

那时全球经济的变化正成为关注焦点,不仅是演习而已。即便如此,这种改变也持续到了今天。

现在的油价是2000年的三倍,所以如今的货船燃料比2000年贵得多

美国的天然气产业蓬勃发展,,美国国内经营能源密集型工厂的运营成本大大降低。现在亚洲的天然气成本是美国的四倍。


  • 如今,中国工人的工资大约是2000年的五倍(以美元计),预计工资一年上涨18%。
  • 美国工会正在改变他们的优先关注点。70年代和80年代,家电工业园工会桀骜不驯,因此这个工业园以“罢工城”著称。同样是这里的工会,2005年同意制定双重工资等级,现在70%的工作岗位工资等级较低,时薪起价略高于13.50美元,比过去的起薪低近8美元。
  • 美国劳动生产率长期持续攀升,这意味着劳动力成本在成品总成本中占据的比例越来越小。再也不可能在工资方面得到太多的节余。


诸多变化使通用电气的高管们开始相信,即使不提高热水器的价格,家电工业园生产的GeoSpring热水器也可能盈利。通用电气负责电器技术的副总凯文·诺兰说:“我们一开始就说,‘把生产迁回到这儿来,制造完全相同的产品。’”。

不久,问题便浮出水面。通用电气这几十年没在美国生产过哪怕一台热水器。近年来,该公司在美国所做的只是把热水器塞进当地的车库和地下室里。通用电气公司对怎样真正生产热水器已经不明就里。

诺兰说,尤其是GeoSpring热水器,“顶部有很多铜管。”一线工人“必须按线路管安装、用铜焊接管子、密封接头。管子的设计的的确确影响了焊接接头的难易程度。这种难易程度无疑影响焊接的质量。这些焊接件的质量可以说就是热水加热器的质量。”尽管GeoSpring热水器的创意、设计、销售和管理都在路易斯维尔,但它之前在中国生产。诺兰说,“我们真的从没有和那儿(中国)的生产线交流过。”

为了准备在家电工业园生产GeoSpring热水器,2010年1月,通用电气在2号厂房一层开辟场地,以备设计新的装配线。自1998年以来,2号厂房便不再生产产品。一条旧的通用电气系列装配线还放置在那里。与工会的工人产生分歧之后,那条装配线当年突然停工。GeoSpring热水器生产团队发现,那时已经完工的炉门还悬在传送带上方,距离传送带30英尺高。GeoSpring热水器项目更像个社团。“大房间”不仅分配给设计师,也提供给生产部门的工程师、生产线工人和市场营销员工。劳心者与劳力者毫无摩擦,他们是要解决同一个重要问题的一群人,只是看问题的角度不同。

“我们把热水器安装在房间后,(这个团队)对我们说的第一句话便是‘真是一团糟’”诺兰回忆道。他还说,那话不是指产品,而是设计,“实在不适合生产。”

GeoSpring热水器经历了高科技版本的“宜家综合症”。因为太难组装,团队里根本没人想把热水器装起来。于是他们重新设计。设计团队去除了五分之一的所需零件,材料成本约降低25%,同时免去了不易焊接的一团管线。考虑到必须让工人能组装好热水器。在画图纸的时候,其实就已经让工人到绘图桌前观看整个设计过程。团队缩短了组装热水器的工时。在中国需要装十个小时,后来在路易斯维尔缩短到两小时。

诺兰说,最后改得面目全非。

GeoSpring热水器离开廉价的中国工厂,回到费用高昂的美国肯塔基州工厂,然后出现了一件奇事:原料成本下降了。所需人力减少,产品质量提高,甚至是能源利用率都提高了。

通用电气不仅能保证零售价保持在“中国产地价格”,售价更是低了将近20%。中国制造的GeoSpring热水器零售价为1599美美元,而路易斯维尔产的同款热水器零售价仅为1299美元。

产品上市时间也极大地缩短了。过去,GeoSpring热水器从工厂到美国零售商手中需耗时五周,其中四周用在从中国运往美国的轮船上,一周时间在目的港清关。如今,热水器、洗碗机和冰箱直接从生产车间运到家电工业园的仓库,然后转送到零售商劳氏公司(Lowe's)和家得宝公司(Home Depot)。由工厂到大型超市的全程时间是30分钟。

多年来,不计其数的美国公司把实际生产他们的产品看作偶发性事件,是业务之中可以内部替换且价值相对较低的普通组成部分。假如你有个好设计,图纸又精确,只要提供足够准确的产品规格信息,就可以找家劳动力廉价的工厂代工,然后检查产品质量,谁会在乎工厂工人讲哪种语言?

这听来理论上确实不错。实际操作起来却如同纸上谈兵,不能解决实际问题。

如今,卢·兰兹带领一个25人的团队,负责所有通用电气的电器设计。他曾在汤姆逊家用电器公司(Thomson Consumer Electronics)工作数年。那家公司制造电视机、DVD播放器、电话等小型电器,然后贴牌使用通用电气的商标。汤姆森像家靠外包经营的商店。店里负责设计产品,然后寻找工厂代工生产大部分产品。外包的关键在于价格。

“过去我们错在认为任何人都可以组装好洗碗机,”兰兹表示,“我们以为,‘我们来做设计和营销,制造过程就成为一个神秘的黑盒。’可是,一旦把生产环节移出去,你就失去了一种内在的了解过程,你再也无法这样了解。”

这种变化在逐步发生。起初把烤箱或者热水器移去国外工厂生产时,你了解生产过程。因为也许是昨天,上个月,或者就在是上个季度你刚生产过。但随着产品的改变、技术的发展,经年累月之后,为追逐廉价劳动力不断更换工厂,此时产品的设计人员与生产人员之间差距太大,简直天差地别。

伦齐(Lenzi)说,如今精明的美国公司幡然醒悟:当产品生产外包时,“整个业务也随之外流。”这会导致令人担忧及恐慌的前景,过去十几年的外包热潮——我们时代特征鲜明的经济现象之一——也许是个错误。

商业行为也爱赶时髦,但事后看来,10年或15年前的制造业外包貌似有点儿走极端。与过去相比,横跨太平洋的距离没有变,船运货物的速度还是很慢。如今,把工厂迁回美国的理由一大堆,与当初实施的外包政策展开了强烈对抗。

10年或15年前,创新和保护创新很重要。设计师、工程师和装配线上工人的相互沟通也很重要。但在过去的二十年里,那些公司一直忽略了这些问题,只是在炫耀价格的力量,甚至那些本该有长远眼光的人也是如此。

“对于外包,人们存在着从众心理,也有些夸大其词。”一些最大的成本被掩盖了。

工程师哈里·莫泽曾就读于麻省理工学院,几十年来一直从事机床制造生意。退休后,在2010年他成立了一个组织,名为“回归倡议协会”(Reshoring Initiative),帮助公司对产品的制造地进行评估。“我们看到的情况是,”莫泽说,“大约60%将制造业务外包的公司并未真正算过细账,他们只关注人工费率,忽略了隐性成本。”莫泽相信,约有四分之一的外包产品若在美国生产,可获得更高利润。

“对于外包,人们存在着从众心理,”约翰·舒克说道,他是一名制造专家,同时也是马萨诸塞州坎布里奇市精益企业研究所的首席执行官。“这里也有一些吹牛的成分。但也是因为无法看到总成本:身处美国的工程师和中国的工厂管理层之间没法交流;管理层花费时间和金钱飞往亚洲,解决产品质量未达标问题,所有这些成本大得惊人。”

但一些隐性成本后来才出现。一提到廉价制造,我们很容易忽视自身技能的缓慢流失、产品的逐步同质化、质量的缓慢下降,还有创新力减弱等问题。人们容易认为,全球分散生产会比实际操作更加顺畅:但无论计划多么周全,在一些船运集装箱里,还是会发现损坏或不合格的产品,或者在关键时刻,一些货物数量不够、种类不全。“你所能做的是雇一两架波音747飞机,花双倍的时间,紧急调运货物,”舒克说,“这样一来,之前节约下来的钱都损失掉了。”

托马斯·迈尔在全球顶尖的管理咨询公司博思公司担任高级顾问,是制造策略方面的专家。他说,看到美国的各行各业都和通用电气公司一样,在做重新评估。当被问及最初外包潮的价值时,迈尔笑了起来。

“12年前,我看到很多董事会和高管说,‘未来的三年,我将从中国采购40亿美元的产品。想想这计划怎样才能得以实现。’”从一开始,外包的部分原因只是在中国市场上占有一席之地。至少在某种程度上,这对很多公司有意义。“但是,如果迫使北美企业从外包中国的业务中节省成本,我就会听到这样的说法,‘噢,六个月前我就过问此事了,有五个财政人员正在忙这项工作,但他们算不出任何盈余。’最后,他们会说,‘如果我们做这些是为了美国市场,起初就不应该去中国。’”

并非只有通用电气一家公司把许多产品的生产转移回美国。家电园区中几十个其他公司也有相同反应。惠而浦(Whirlpool)把搅拌机制造从中国转回俄亥俄州,奥的斯(Otis)把电梯生产从墨西哥转回南卡罗来纳州,甚至美国玩具生产商Wham-O把飞盘制造从中国迁回了加州。5月,波士顿公司发布了一篇文章,是关于投资者用何种途径把美国工厂复兴转化为资本。国际策略暨投资集团(ISI Group)在8月出版了一份98页的报告,陈述了美国工业企业强力回归的一系列理由,该报告的合著者南希·拉扎尔(Nancy Lazar)说,“自2009年起我就一直在强调,这是美国制造业复兴的开端。甚至连业内企业都说我疯了。他们为什么说我疯了呢?因为过去15或20年,他们一直把工厂设在海外,不过,此事要告一段落了。”

原因有两个:其一是近年来的成本调整,其二是保持美国本土产品的竞争效益。但在如今,国内生产的逻辑甚至更为深远——人们新近发现,在某种程度上,它是由产品周期本身的急迫性所决定的。

仅在几年前,人们还猜想新炉灶或冰箱的设计会持续七年。卢·兰兹说,现在,通用电气公司的经理们认为,任何模型的设计都不会超过两三年。这种现象不仅限于通用电气。电子世界中的创新热潮和流行新产品也影响着各类消费品。从炉灶到贺卡,产品一旦看起来成熟,便会与廉价的电脑技术相结合,再投入市场。产品的生命周期快速缩短——许多商品在几年或更短的时间内就被“智能”版本所取代。

工厂需要花时间才能适应新产品、新设计,他们要经历学习过程。但是,随着生产线的启用,新模型几年内便会过时。这也使远距离工厂的利用面临重大挑战,即便它们很廉价。

事实上,它已不再是你母亲使用的那款冰箱了。家电园区生产的最高端法式门冰箱零售价为3099美元,它的水龙头是自动填充式的,功能独特,内部嵌有10盏LED灯泡,为其提供照明,这些灯泡几乎不耗能,不产生热量,并且永远不会烧坏。

随着日用品高科技元素的增加,生产工艺更为复杂,这意味着美国产品会更具吸引力,不仅因为现在制造商有更多的专利技术要保护,而是因为普遍而言,美国工人比中国同行的技术更娴熟。而且,产品的更新换代越来越快,使得工程师、营销人员以及制造工人的“魔力”更加重要。

当前美国经济与15或20年前相比,主要差别在于劳动环境不同——这不仅体现在薪酬方面,也体现在工会和工人表现出的灵活性上。许多观察人士表示,这些变化反映出工人已丧失权力和权衡能力,他们也许是正确的。但管理层更敏锐地意识到外包的危险性,他们也正努力创建不同的(或更佳的)工厂环境。钟点工越来越多地参与到职场决策中来,这种情况更有可能在白领科技公司出现。

2008年末,德克·鲍曼和理查·卡尔弗诺斯均为家电工业园的生产经理,他们想在工业园内进行改革,并渴望有重大的变化。鲍曼监管整个园区的生产工作。29年前,鲍曼大学毕业后从洗碗机生产线的领班做起。而卡尔弗诺斯已在通用电气公司生产部门工作多年,现在在园区内指导工人搞技术发明,并将其重新应用于装配线生产上。

“洗碗机生产线特别长,鲍曼说。“从工厂后面延伸到前面,然后又折回去。环境非常嘈杂。生产线非常昂贵——每个操作人员周围都有很多零件,有大量产品。那是一种指挥-控制操作。这种生产方式很容易为中国企业超越,它也是美方乐于外包的项目。

鲍曼和卡尔弗诺斯鲍曼都懂些“精益”制造技术——一种发端于丰田公司的工厂管理风格,其中每一个人都有权力对如何完成工作提出改进意见和建议,并且专注于消除浪费。精益管理并不是新概念,但在美国,精益管理并未广泛应用于汽车制造以外的行业。精益制造需要在员工和老板之间建立一种开放、合议以及毫无保留进行自我批评的心态,这种心态很难建立和保持。

简单来说,一条装配线是将部件组装成产品的过程;而精益生产方式则将装配线本身整合起来,使工作尽可能地简单、高效。

“我们认为,‘必须尝试新的东西,’”鲍曼表示。“‘我们必须具有竞争力。’”卡尔弗诺斯组建了一个小组,连钟点工都包括在内,对洗碗机装配线重新设计。他对成员郑重保证:无论新产品的工效如何,‘都不会有人因精益生产而失去工作。’”

因此,洗碗机团队重新改造了洗碗机生产线,减少35%的人力。

那些从生产线裁撤下来的工人怎么办?鲍曼和卡尔弗诺斯将他们另外组建了一个团队,负责生产洗碗机部件,他们认为,这也应该属于家电工业园的生产范围。团队挑中了洗碗机柜门的上面板——专业人士称之为“洗碗机门扣开关”。人们在这个位置抓住把手,打开或关闭洗碗机。所有的控制装置和按钮也在这儿。如果你要使用洗碗机,就得触碰门扣开关。

“门扣开关是与消费者接触频率很高的部件,”鲍曼强调。“我们力图控制质量。现在这个目标已经很容易实现。实际上,我们确实认为可以做到成本更低。”而且,他们现在做到了。

那也是外包循环的发展方向。一旦自己开始生产产品,那么也渴望自己生产零部件。

旧洗碗机装配线的重新设计相当于精益生产的原始版本。现在,成熟精致的精益生产流程已经应用于整个家电工业园区,渗透于工程师、设计师、销售员,以及老板的工作中。另一个小组将一款新近设计的洗碗机放到房间里,大卸八块。按照最初的设计,门板上有四个可见的螺钉。而营销人员则希望去掉这些螺钉,让它像iPhone手机一样拥有时尚外观。操作人员很喜欢这个建议,因为多出的四个螺钉会给组装线工作带来很多负担。于是,工程师和设计师们拿出了一个设计方案,用一个隐藏螺钉和连杆将门固定住。

“现在更便于组装,”卡尔弗诺斯说。“价格也更便宜。无论是尺寸、外观和手感都比以前更好。”

如果洗碗机的设计人员在一座楼里只顾爬在办公桌上搞设计,销售人员在另一座大楼只管将洗碗机卖给零售商和消费者,生产人员来自不同的国家,讲着不同的语言,那么,你永远不会意识到应该去掉四个螺钉,更别说切实想出办法。洗碗机门上四个螺钉的消失,让杰弗里·伊梅尔特信心倍增,愿意斥资8亿美元使家电工业园起死回生。

在9月的公益活动中,伊梅尔特介绍了新工业园的经验。“我认为廉价劳动力的时代已经结束了,”他说。“那些搞境外加工的人一味追求的,只是今天他们认为的廉价劳动力——这种现象已经成为过去式了。”

通用电气重新发现,管理好工厂关键在于技术,而且,管理本身就是一种技术。你的工厂实际上是一座实验室,可以进行研究与开发。与使用廉价劳动力而节约的成本相比,如果稍加注意,就会获得更大的回报。

外包和美国工厂就业机会的消失似乎都要归咎于锐不可当的市场力量,但也可能源于个别人所做的决定,然后一家家工厂、一张张会计报表、一个个公司如法炮制。

截止到今年年底,家电工业园已雇佣小时工3600人——比去年增加1700人,同比增长超过90%。过去十年来,工业园里从来不曾有过这么多生产线工人。自2009年以来,通用电气还新聘请了500名设计师和工程师,以支持新产品制造。

通用电气公司家电部门的业务总收入为50亿美金,今天,55%的收入来自美国制造的产品。到2014年底,通用电气预计75%%的家电业务收入将来自美国制造的产品,例如洗碗机、热水器和冰箱。公司希望伴随房地产市场的复苏,销售额持续增长。

仅靠改变延续几十年的外包模式不可能改变美国各地工厂所存在的问题。如果当初几乎所有工厂都外包成风,那么,他们的回迁就更需要小心,因为很多东西都一去不复返。列维·斯特劳斯曾经在国内设有60多家工厂,专门生产牛仔裤。如今,他们转包出去16家,自己一个也没留。很难想象这些生产大路货的成衣制造厂会大批回归——技术含量太低了。

曾经,家电工业园内成千上万的工人生产着每件电器的几乎每个部件;如今,仔细核算了质量、成本、技能、速度等方面的盈亏后,通用电气决定将电器部件转到路易斯维尔生产。家电工业园希望生产自己洗碗机架,不但因为它有这个能力,也因为机架在很大程度上影响着顾客使用洗碗机的体验。但是,家电工业园可能再也不会生产自己的压缩机或发动机了,更不用说建个微型芯片蚀刻设备了。

当然,不同于20世纪60、70年代,制造业就业再也不会成为美国经济的中心了——单从工人生产力大幅提高而言,这一点就确定无疑。在20世纪60年代,家电工业园每月生产250,000件电器。而现在,那里的装配线只用当时三分之一的人力就能达到同样的产量。

所有这些说明,大型工厂可围绕自身创造出更大经济,也就是经济学中的“乘数效应”。里维尔塑胶公司(Revere Plastics System)是通用电气的一家供应商,它新建了一间工厂,位于家电工业园以北,距离仅二十分钟车程。工厂横跨印地安纳州的俄亥俄河,有195名工人三班倒。制造业正在复兴,但其本身解决不了就业危机问题,却能有助于拓宽经济,催生就业机会,使人们重拾过去十年甚至几十年中失去的技能。

五年后,也许这一切都会化为泡影,工作机会的回归潮不过是昙花一现,家电工业园也将关闭。(毕竟,商业活动也容易随大流。)

但这看起来不大可能发生。把工作机会带回电器工业园解决了一个问题,激起了通用电气的电器革新浪潮——每一条主要的电器生产线都被重新设计,或在未来两年内进行改造——“大房间认证”(译者注:美国新兴的产品设计和认证理念)产品的重新设计需要全员参与,这一经历本身正在推动更远更快的进步。

事实上,内包解决了一连串的问题:它简化了运输,令人们相信自己的理念可以在竞争中赢得安全保障,令各个公司真正透明且切实有效地管理成本;这也就是说公司的管理可以更灵活,毕竟不用再飞越太平洋去找用户所需的产品了。

很多公司决定离岸外包只考虑了一个当务之急——廉价的劳动力。事实上,劳动力太过廉价,以致于掩盖了其他领域的很多问题。而把工作机会迁移回境内的做法就周到多了。不单单因为某个原因,而是因为很多错综复杂的因素——这意味着即使商业或经济有什么变化,工作也不会再溜走了。

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