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  七年,对于一家创业企业来说,是可以做些总结的时候;对于一家VC同样如此。善于清零的海归创业者邓锋带领北极光创投摸索出了一套属于自己的投资逻辑。

《创业邦》杂志:北极光七年之变

文 | 严晓霖 图片提供 | 北极光创投

  站在华贸中心32层落地窗前,邓锋的身后是聚集了京城最多财智之士的CBD建筑群,和一整条长安街。

  这里是北极光去年年初搬入的新办公室,1200平米的空间被分隔成多个大小不一的会议室和一律等大的单人办公间。里面有一间属于邓锋,陈设极简。除了门口的名字,看不出任何的层次、头衔。

  倘若不出差,他的绝大部分时间都在这里度过。有时工作到太晚,干脆就住进楼下酒店。周末加班,他喜欢呆在隔壁会客室与音响、黑胶唱盘为伴。另一位发烧友、把办公室布置成“音响联合国”的周鸿祎观摩过他的装备,直言:“太差了,回头给你弄套牛掰的。”他不以为意:“我不收藏音响,收藏音乐。”

  这或许可以理解为,在硅谷以42亿美金卖掉NetScreen、经历过人生辉煌的他,如今除了财富和成功,有着更多精神诉求。水木清华BBS上流传着他2005年初回国时对母校后辈的一番剖白:打算办一个非营利民间智库,把中国企业带向世界。

  如此,此前六年将办公室设在毗邻中关村的清华科技园显得十分合理:最有机会走出去的,正是邓锋最熟悉的TMT领域。

  但7年中除办公地点转变外,其投资策略也悄然发生着变化:清洁技术(包括:新能源、节能环保、新材料、先进制造)的投资比例已经占到了25%;进一步将手脚伸进了医疗健康,也有10%;新型消费5%;TMT领域的投资比重下降到了60%。

  这种调整对一家创立七年、掌管着10亿美金的VC来说,绝非轻描淡写。为此,本刊记者在数月内多次拜访邓锋及姜皓天、李立新、杨磊、杨瑞荣四位董事总经理,并接触了多位接受其投资的创业者,试图厘清这一变化发生的轨迹及其内在逻辑。

  投资组合:高、低β值哑铃结构

  “投清洁技术、医疗健康是很早就确立的想法,只是建立团队需要时间。”邓锋否认了记者对北极光调整投资策略的疑问:“任何一个领域我们都不会觉得好就进入,节奏如何要看团队的DNA。”

  北极光公布的第一个清洁技术项目,是2007年投资的生物燃料公司凯赛生物。据此推论,至少从那时起,邓锋已经有了切入该领域的念头。

  他的考虑首先是平衡风险:TMT项目β值(系统风险敏感度)很高,爆发性强、动荡性也强。今年300-500%增长,明年就可能急速下滑。清洁技术、医疗健康项目则β值相对低,意味着稳健。也许每年只增长100%,但可持续5、6年。尤其是医疗健康,北极光涉足较多的医疗器械、医疗服务非但β值低,周期性也很弱,加倍稳健。与TMT配合在一起,可以保证基金的收益。

  这还不足以说明问题。低β值行业有很多,比如能源、化工、汽车、农业,为什么不是这些?

  对此,邓锋另有一套思考方式:根据社会发展趋势挑选行业。这些趋势包括:城镇化带来的消费方式改变和消费升级,来料加工、低端制造向先进制造的转型,政府对环保、低碳经济的大力推动,消费者对生命质量的重视,以及移动互联网、IT革命带来的生活、消费方式改变。在他看来,每个趋势都蕴含着巨大商业机会,但对北极光创投而言,在传统消费品、现代农业领域似乎并无优势。这样一来,北极光在TMT之外的两个新亮点——清洁技术、医疗健康——便已自动浮现。至于先进制造,邓锋常常用其来总括新能源、新材料、节能环保、精密制造,有时也指代医疗器械。这是因为,这些领域的技术往往必须仰仗制造环节予以最终实现。

  “TMT是全世界都能做的,不见得中国就能做得更好。但先进制造不一样。”他毫不保留对这一大概念的看好:“劳动力成本太高,美国的制造业萎缩得厉害。缺了这一环,技术便不完整,实验室里的成果无法工程化和量产。中国的劳动力成本相对低,受教育程度相对高,加之经济正处在转型期,政府大力支持,且有庞大的本土市场支撑,可说是全世界做先进制造最好的地方。”

  就投资而言,他看到的机会是:拥有一定技术应用、乃至原创技术的中国公司,跨越贸易、代理,直接做面向国内、国外两个市场的自有品牌。或者从进口替代起步,主打国内市场再谋求出口。  

  三大投资方法:平台/基础设施、技术、“走出去”

  不同领域投资方法有别,专注这些领域的投资团队新成员也带来了各自的方法。但反复梳理之,便会发现相较差异,延续下来的共性反而更多。这些共性,姑且称之为北极光的投资方法。

《创业邦》杂志:北极光七年之变

方法一:偏好平台、基础设施属性

  以北极光重点关注的移动互联网领域为例。在其旧版官网上,这一度作为一个独立门类存在,足见重视。但由于投资阶段较早,出于不愿消息曝光引来竞争者考虑,公布的案例只有三、四个。除了早年的展讯,近期较有代表性的是触控科技、中科创达。

  触控科技及其创办人陈昊芝已然在行业内广为人知,不复赘言。但相对超人气手游《捕鱼达人》,北极光更看重的是它旗下的Cocoa China——中国最大的iOS开发者社区、游戏开发引擎和游戏分发平台。

  中科创达则是一家专注于Android操作系统核心技术服务的提供商。团队的Linux开发背景使其相对做系统优化的点心、乐蛙而言技术更底层,规模更庞大——约有近800名技术人员,业务也更广泛——芯片端的ARM、高通、展讯,手机端的摩托罗拉、索尼、夏普、NEC、LG、华为、中兴以及各大运营商都是其客户。

  不是App,也不是炒得火热的入口、安全、存储。前者是iOS服务平台,后者则在Android的庞大产业链条中处于基础设施位置。这一定程度上体现了邓锋对移动互联网的理解:App的风险小,但长不了太大。平台、基础设施做成的可能性低,但能做大。

  类似的思路还可以在其他领域找到对应:普能、集盛星泰(SPS)所在的储能领域之于新能源,太时芯光、圆融光电生产的LED外延及芯片之于光电,诺菲研发的成本降低90%的透明导电玻璃之于其应用领域——使用触摸屏的3C,全都是基础设施。而东锐风电提供的风机安全运维服务,维络城、到家美食会(外卖送餐服务)、美团、客多(C2B电商服务平台)等O2O项目,则是平台。

  这种思路可以追溯到北极光早期在TMT投资中偏好的数据通讯设备、芯片、软件,这些传统ICT(Information Communication Technology)项目放在大TMT概念下天然地具有平台和基础设施属性。事实上,邓锋自己创办的NetScreen——基于硬件的网络安全公司,就是典型的基础设施。也许这可以归结为思维惯性:因为熟悉,所以看好。

  方法二:注重技术

  邓锋自己及团队大多技术出身,注重技术一直是北极光身上的醒目印记。

  一方面,这可以解读为其对技术类项目有偏好。不止技术应用,对中国近年开始冒升的世界同步原创技术亦高度敏感。

  深圳微点便是个中代表。这家公司将半导体微流控技术引入IVD(体外诊断)领域,颠覆性地将传统上很大很贵、必须配备中心实验室的设备改进到只要把一滴血滴在塑料卡片上插入小型仪器几分钟就可以,低成本、同等精确。在国内没有对标公司,海外竞争对手是罗氏、雅培。硅谷、中国各有一支研发、制造团队,目标是在POCT(床旁即时检验)占据全球领导地位。

  这是一家第一轮深创投用人民币投资的公司,理论上第二轮外资进入非常困难。但创始人之一、董事严平宜对记者表示,其对北极光对技术的尊重非常信任。微点在硅谷的办公室就在Santa Clara十多年前邓锋创业的园区,他相信这位先行者拥有与他们相通的世界级中国企业梦,而非谋求短期内创业板上市。

  另一方面,这不时被误读为对技术的重视多过市场。

  “其实我们内部认为市场真的、真的是最重要的。”一向措辞简练的邓锋谈及此处接连用了两个“真的”和一个“最”来强调、澄清:“大量的案子在中国市场比技术还重要。人错了都还可以换,方向错了你是一点办法也没有的。我自己也在扭转过去优先看技术的教训。”

  市场是一个非常大的词,概而言之不免笼统。倘若将之拆分出规模、成长性、进入时机、营销能力四个层次,北极光权衡技术、市场关系的方法可以表述如下:首先确定项目所在领域的规模是不是足够大、成长速度是不是足够快;在此基础上,要求其在一段时间内拥有进入壁垒,偏好为技术壁垒;在之前两条前提下,对进入时机有一定容忍度,哪怕要在黑暗中等得久一点;如果创始团队的营销能力稍弱,予以补足或外包。

  以项目验证之:这些年风风火火的新能源领域——晶硅光伏组件、风机制造、锂电池、LED蓝宝石衬底,市场规模足够大、成长速度足够快,但北极光都没投,原因是技术壁垒不充分。

  方法三:看好中国公司出海

  虽然“走出去”的市场空间未必及得上C2C(Copy to China),风险一定程度上还更高,但并不妨碍北极光的合伙人们每每谈及它们把生意做到全世界时两眼放光。在北极光官网的醒目位置,赫然写着:扶持世界级的中国企业家,培育世界级的中国企业——既然以世界级为目标,当然不能只打中国一个市场。清洁技术、医疗健康追求如此,TMT更不例外。

  “中国公司这么多,在海外能有一定影响力的实在太少。投这样公司的机会也很少,但在我们看来有特别的意义。用文艺点儿的说法,我们是有理想的VC。”2006年加入北极光、与邓锋搭档TMT投资的姜皓天对记者确认这是北极光的投资主题之一。在TMT领域,他已找到三个可操作的方向:利用中国制造优势的电商,比如跨境B2C大龙网;能发挥中国工程师吃苦耐劳精神的高效率、低成本分发平台,比如触控科技;基于云的服务,比如将世界前七大酒店连锁和大部分大型旅行社连接起来、提供后台预订的德比软件。  

  团队:成功的基石

  相较这些外部关注的投资方法或曰技巧,在邓锋看来,塑造一家VC更为紧要的工作其实是在内部:与LP沟通、加强团队建设。

  北极光不是最早募集人民币基金的美元VC,在它之前,已经有红杉资本、IDG资本、赛富亚洲等加入了中国创业板的资本盛宴。这种“慢半拍”是邓锋有意为之的,因为希望花更多时间与美元LP沟通,也可以用前人的案例来减轻说服的工作量。说起与美元、人民币LP沟通方式的不同,他再次提到团队管理:美元LP主要看团队构成和过往履历,几乎不问投资项目和领域比例,而人民币LP刚好相反。

  从时间点上观察,继凯赛生物之后,北极光虽然在2008、2009年偶有清洁技术项目斩获,但大面积铺开是从2010年开始,尤以储能项目普能、集盛星泰(SPS),污水、污泥处理项目东硕环保、中持绿色为分界。背后的原因,更偏重低β值项目的人民币基金启动是其中之一,但决定性的还属新合伙人李立新、杨磊、杨瑞荣的先后加盟,为北极光注入了新的资源和视野。

《创业邦》杂志:北极光七年之变
《创业邦》杂志:北极光七年之变

  李立新与邓锋是清华电子系不同级的同学,毕业后留在国内发展,拥有多年制造业上市公司管理背景和北极光早期海归团队相对欠缺的本土经验。2008年,在邓锋的邀请下,李为北极光担任顾问,一年后正式加盟。在这过程中较多参与了人民币基金的募集,并承担起相当部分与LP沟通的工作。他的投资领域主要在清洁技术,储能便是他的手笔。这是一个在传统发电、输电、变电、配电四大电力环节之外新生的万亿级的大市场,也是打通新能源各细分领域的关节和整个行业的瓶颈。他投资的普能、集盛星泰(SPS)分别在钒电池、超级电容两个方向上拥有革命性技术突破,且都已成为领导者。布局储能会为日后投资其他新能源项目加分。

  曾供职于另一家国际VC优点资本的杨磊,此前曾服务麦肯锡七年。转行风投后长期专注清洁技术,这为北极光带来了扎深关联产业链的功底。事实上,北极光在其中各细分领域的布局相当大比例是最近两年半在他的手上密集完成的。其中,东硕环保、中持绿色因为动用人民币基金,开启了北极光投资“小而美”模式的先河,并呈现出了一种本土化的思维:环保部“十一五”期间出台政策要加强城镇污水防治,此后中国新建的污水处理站数量超过了过去四十年的总和。在处理污水的过程中会产生大量污泥,是以污泥处理与污水处理一起都极有可能在“十二五”迎来爆发性增长。中国的污水、污泥组份与国外不同,加之承接这一业务须频繁与国企、政府部门打交道,将更有技术优势的外企挡在了门外。国内竞争者若想占据领导地位,需要的不仅是技术,更多是拿项目、技术整合、与政府交流能力和过往经验的综合平衡。以这样的标准拿下在石化、钢铁废水回用领域占据领先地位的东硕环保,再顺藤摸瓜找到中持绿色,某种意义上向人民币VC阵营宣告了北极光的到来。

  主事医疗投资的杨瑞荣的风格截然相反。曾在原外经贸部(现合并入商务部)任职、做过中国驻休斯敦总领事馆经济商务副领事的他,2010年加盟北极光前是旧金山风险投资机构兰馨亚洲的投资总监。他自言非常谨慎,虽然遍访新药研发、试剂、器械、医疗服务公司,已投的却只有深圳微点等一两家企业。

  新合伙人的加入带动了整支团队面目一新。只需翻看20位投资团队成员的履历略做统计,就能鲜明察觉1/3都有能源、新材料或生命科学背景。他们大多在最近两、三年刚刚加入,恰与北极光最近两、三年的“跨界”举动时间上合拍。

  需要说明的是,人民币、美元投资都是由这支团队来负责,每个人都有权根据具体的项目和创业者的意愿来决定使用人民币或是美元。是以双币基金在投资方向上是一致的,只是人民币项目可以“小而美”一点,阶段上偏后一点。

  共同的价值观

  几位合伙人谈及之所以加入北极光,有一个共同的理由——价值观。具体来说:看长线、负责任、不赚快钱。

  他们的背景从侧面佐证了这一点:都偏运营,而非财务。这使得他们看项目时除了研究财报、商业谈判,通常还会专门与创业者聊一轮价值观来辅助判断:是否不作恶,是否有超越金钱回报的理想、强烈的责任感、宽广的胸怀。这种方法能帮其屏蔽掉一些具有较高道德风险的创业者,降低财报水分的可能风险。

  反过来,北极光打动创业者的也不是钱,而是行业资源、帮忙不添乱的心态和对运营难题有求必应。创业者遇到问题,不需要坐下来开董事会,随时拨打手机就可以交流。正因为如此,A轮时有很多选择的中科创达在与北极光接触后的短时间里就决定了接受其领投。

  在投资后的第一年里,北极光在这家公司的董事会代表人就是邓锋自己。面对这支全部初次创业的团队,他一直采用提问的方式来与之交流:不断发起话题、推动思考、双方讨论。负责回答问题的总裁耿增强一开始很有压力,因为很多问题没想清楚。后来则享受这种思维碰撞的乐趣,也感觉到未来渐渐清晰。

  “他经历过整个创业过程,对接下来每一步该怎么走心里很清楚,却总是说自己只是根据经验提建议,不一定对,做决定的永远是创业者自己。”耿增强对记者描绘了一个在正式采访场合不容易见到、在他眼里如大师兄般亲切的邓锋:“我接触过的成功人士大多高度自信,无意间可能会断言一些东西,如果对方意见不一样便会感受到无形的压力。但邓锋一次也没有过,我觉得他是刻意回避了这一点。”

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